每59个孩子就有1个 越来越多美国孩童罹患自闭症

绍祈编译

据美国疾病管制与预防中心 (Centers for Disease Control and Prevention, CDC) 近年资料显示,现在平均每59个孩童中就有1人被诊断出自闭症。与过去每68人中出现1名自闭症的数据相比,此种数据增长的趋势与速度令研究者感到相当震惊。

越来越多美国孩童罹患自闭症。《ABC新闻》图

这些资料是由自闭与发展障碍监控网 (ADDM) 组织於2014年所搜集,该组织专精於预测自闭症在8岁儿童中的普及率。他们在美国11个州收集了超过一万名有自闭症倾向的儿童样本,在仔细研究过这些儿童的就医与学校纪录后,其中的5743名儿童被确诊为自闭症。

自闭症研究中的一个难题,在於研究上必须透过人为观察与评估,而无法以简单的某种医学测试来确定一个孩子是否落在自闭症的谱系中,因此研究数据向来被视为并不精准。ADDM此项大规模且彻底的研究提高了其成果的可靠与一致性。

换算后的成果,平均每一千名儿童中会出现16.8位自闭症患者,也就是有1.68%的盛行率。各州间的数据存在一定差异,其中最低的阿肯色州盛行率为1.31%,最高的新泽西州为2.93%,但专家并未解释这些地域差距的原因。

该组织在新泽西州的研究学者表示,相对于该州14年前1%的盛行率,现今接近3%的盛行率可以说是一项明确的警讯。即使与2012年的资料相比,2014年的自闭症比率也提高了20%。

从种族来划分,白人儿童患自闭症的比例较非裔高了20-30%,而较西裔儿童更高了50-70%。先前的研究虽然亦显示白人儿童自闭症患者比例较其他族裔高,但过去白人与非裔儿童相较只高了7%,与西裔儿童相比只高了22%。从性别来看,自闭症出现于男孩的比例约为女孩的4倍。

为什么自闭症盛行率提高了?简单来说,我们还没有明确答案。虽然自闭症被认为与父母年纪和基因有一定的相关性,但美国儿童医学协会(American Academy of Pediatrics, AAP)认为其间的因果关系尚不明确。也有人认为自然环境的改变或许是其中一项因素,但同样地并没有足够的科学证据。至於疫苗接种会造成自闭症的说法,已被AAP多次否定。

目前自闭症还没有有效的治愈法,只能透过某些行为治疗改善自闭儿面对现实世界的行为能力。此次新研究的另一项警讯是太多自闭儿被确诊的时机太晚。研究中确诊年龄的中位数是4岁又4个月,而政府的目标是希望在3岁前诊断出病症,并于4岁前给予适当的治疗。

至于较高的盛行率数据究竟代表自闭症的确较过去变得得更普及,亦或仅仅代表确诊率提高了? 有些科学家认为现在医生诊断自闭症的效力的确较过去改善,因此后者才是主因。但也有一些研究者认为在这么高的增长趋势下,确诊率的改善无法做为唯一的解释因素,因此必定还存在一些目前医学界无法解释的原因让自闭症变得更盛行。

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